14 января на Medium вышла статья анонимного автора под ником Crypto Anonymous, в которой тот заявляет, что эмитент Tether (USDT) манипулирует рынком биткоина. Это грозит крупным падением курса ВТС, а может быть — и всего крипторынка. Обвинение не ново — эмитента стейблкоина обвиняют в подобных злоупотреблениях уже несколько лет подряд. Но на фоне нового ралли крипторынка новый материал стал вирусным и разошелся даже среди далеких от криптовалют людей — статью воспринимают как доказательство того, что весь крипторынок — один большой пузырь. Издание Bitcoin Magazine разобрало это материал и обвинило автора в намеренном искажении фактов. Мы в свою очередь решили детально разобрать обе статьи и взвесить приведенные в них аргументы. 

Аргументы Crypto Anonymous

Статья The Bit Short: Inside Crypto’s Doomsday Machine («Большая игра на понижение: что запустит Судный день криптовалют») написана анонимным автором под ником Crypto Anonymous. Это единственная его статья. В ней автор сообщил о себе лишь то, что является основателем некоего достаточно успешного стартапа, а также, что он больше не будет писать статьи и вступать в переписку не намерен. 

Crypto Anonymous рассказывает, что в марте 2020 года купил много (количество не называется) биткоинов. Он считал, что доллар ждет значительная инфляция, а ВТС — напротив, рост. 

Crypto Anonymous знал, что много покупок на крипторынке проходит с помощью долларового стейблкоина USDT. Он понимал, что не каждый USDT обеспечен активами на сумму в $1, как утверждает компания-эмитент Tether Ltd. Но полагал, что какая-то часть, например, 70%, ими все же обеспечена, и риски умеренные. Также Crypto Anonymous надеялся, что начатое еще в апреле 2019 года следствие со стороны Генпрокуратуры Южного округа Нью-Йорка, обвиняющей Tether Ltd в мошенничестве, вскоре будет завершено, компанию закроют или запретят эмиссию стейблкоинов. При этом данное разбирательство на биткоине никак не отразится. 

С инфляцией доллара Crypto Anonymous угадал, а биткоин к концу года принес ему 600% прибыли. Автор не собирался продавать монеты — напротив, хотел держать их дольше. Но в начале января Crypto Anonymous увидел пост на форуме портала Hacker News о манипулировании Tether ценой биткоина. Он удивился, что следствие до сих пор не завершено, и решил разобраться, насколько положение дел компании угрожает его инвестициям в биткоин. 

Вот к каким выводам он пришел:

  • Tether — это и есть рынок криптовалют. Crypto Anonymous утверждает, что за день до публикации материала 70% от общего объема торгов биткоином было осуществлено за USDT (на сумму $10 млрд). А также значительная часть других популярных монет была куплена за USDT. Это дает Tether Ltd простор для манипуляций всем рынком;
  • Регулируемые в США биржи не используют Tether, например, Coinbase и Bitstamp. Они следуют строгой KYC/AML-политике, и основная валюта у них — доллар. Если бы с Tether не было проблем, то и у бирж не было бы причин отказываться от стейблкоина. Из чего следует вывод, что они сочли USDT слишком рискованным активом;
  • На самых крупных нерегулируемых в США биржах, которые также не обслуживаются американскими банками, вроде Binance, Bit-Z, Bybit и HitBTC, большая часть сделок происходит за Tether;
  • Tether часто используется в конкурсах и раздачах нерегулируемыми в США биржами, например, в ходе розыгрышей сберегательных ваучеров на 500 USDT от Binance. Coinbase же так не поступает;
  • Если выяснится, что вся деятельность Tether Ltd — это мошенничество, курс биткоина может обвалиться. А шансов на это немало. Ведь дело в отношении Tether до сих пор не прекращено — генпрокуратура уже почти два года ждет предоставления запрошенных документов, а компания до сих пор собирает их;
  • По мере отклонения судом апелляций Tether темпы эмиссии USDT увеличиваются и значительно выросли с сентября 2020 года, когда суд окончательно постановил предоставить документы;
  • Выпуск USDT коррелирует с ценой ВТС, что является дополнительным фактором риска для биткоина (причем неважно, что Tether лишь подстраивался под растущий спрос — его эмиссия все равно ничем не подкреплена);
  • USDT выпускаются блоками в круглых числах, что странно, если бы эмиссия соответствовала реальному спросу на стейблкоины. Например, стейблкоин USDC от Coinbase, подкрепленный подтвержденными резервами, выпускается блоками меньше и случайного размера, что отражает реальный спрос на монету; 
  • У USDT недостает резервов для обеспечения примерно на $25 млрд; 
  • Слабое место Tether — это Kraken, крупнейшая торговая площадка по свободной торговле USDT за доллары. Компании приходится выкупать все USDT, которые там продаются, чтобы курс стейблкоина не рухнул;
  • Tether — это просто мошенничество, которое поддерживается ликвидностью криптовалют. Компания получает реальные доллары, а продает необеспеченные монеты.

Исходя из вышеперечисленного Crypto Anonymous считает, что Tether неминуемо рухнет, что приведет к обвалу цены биткоина. Поэтому 9 января он продал все свои биткоины и заработал состояние, которого, по его словам, хватит до конца жизни. 

В заключение он предлагает использовать только регулируемые в США биржи, вроде Coinbase и Bitstamp, которые не используют Tether. Также он надеется, что генпрокуратура Нью-Йорка добьется судебного запрета на эмиссию USDT, а регуляторы будут требовать доказательств 100-процентного резервного обеспечения всех стейблкоинов. 

Критика позиции Crypto Anonymous

30 января Кристиан Керолес, автор издания Bitcoin Magazine, выпустил статью с разбором аргументов Crypto Anonymous. Если кратко — он не согласен с большинством из них, считает, что автор демонстрирует непонимание природы крипторынка, а всю статью можно считать FUD-ом — преднамеренно очерняющей информацией. Автор не придумал ничего нового, а просто повторил то, что слышал, не разобравшись во всех нюансах, уверен Керолес. 

Керолес считает, что в своей аргументации Crypto Anonymous повторяет расхожее заблуждение, что рынок биткоина не регулируется и является незаконным, а спрос на ВТС обусловлен лишь желанием держателей монеты продать ее подороже. Так было позволительно думать в 2016 году, но в 2021-м биткоин следует воспринимать как защитный актив от риска инфляции. 

Коротко о контраргументах Керолеса: 

  • Crypto Anonymous неверно интерпретирует данные. Так, Керолес не согласен с оценкой, что на долю Tether приходится до 70% объема торгов биткоином. Он напоминает, что, по данным Bitwise от 2018 года, 95% заявленного объема торговли биткоином являются фейковыми. Более того, согласно информации сервиса по мониторингу объема торгов Bitcoin Trade Volume, 25 января 2021 года весь дневной объем торговли биткоином составил около $10 млрд, причем более 75% реального объема поступает от регулируемых организаций США. На долю Tether пришлось самое большее от 25% до 35% реального объема торговли биткоином в течение дня.* 

*Заметим, что Керолес и Crypto Anonymous оба допускают одну и ту же методологическую ошибку — у них нет аналитики по периодам (просто взят произвольный день), нет анализа внебиржевого рынка, на долю которого приходится изрядный объем торгов. Однако данные Crypto Anonymous совпадают с наблюдениями эксперта The Block Ларри Чермака. В октябре прошлого года он заметил, что за три года доля Tether в торгах увеличилась с 5% до 70%.

  • Популярность Tether обусловлена его востребованностью. Tether был запущен еще в 2014 году, на несколько лет раньше любого из других стейблкоинов. Именно первенство на рынке и позволило ему стать лидером по капитализации и использованию. Компания Tether Ltd создала рынок стейблкоинов. Более того, Tether предназначен для работы вне банковской системы — поэтому он так и востребован. Неудивительно, что регулируемые американские биржи не используют USDT. Если бы Tether работал в банковской системе, он не был бы так популярен. Биржи работают с USDT потому, что стейблкоин не привлекает излишнего внимания регуляторов. Поэтому странно обвинять Tether в несоответствии банковским стандартам; 
  • Новые USDT выпускаются не под абстрактный спрос, а для конкретных партнеров Tether, поэтому не стоит удивляться эмиссии «круглыми цифрами». Разницу эмиссионных и бизнес-моделей Tether и Coinbase объяснил еще в 2019 году Пауло Ардуино, технический директор Tether. USDC от Coinbase имеет другую эмиссионную модель, чем Tether. Так, в отличие от USDT, которые выпускает Tether Ltd, любой желающий может создать учетную запись Coinbase, внести доллары и получить USDC. 
  • Tether используют не только нерегулируемые биржи. Под регулированием Crypto Anonymous понимает лишь юрисдикцию США. Но из-за ее строгости в ней не работает большинство криптопроектов. Кроме того, анонимный автор забывает упомянуть, что некоторые работающие в США криптопроекты тоже используют USDT, например, Paxful. Также странно обвинять Coinbase в том, что на бирже нет валютных пар с USDT — ведь они продвигают собственный стейблкоин USDC;
  • Биткоину не нужно регулирование — он управляется децентрализованным сообществом, и другого регулирования ему не надо. 

Обвинения Tether в манипулировании рынком 

В обвинениях Crypto Anonymous нет ничего нового — им уже несколько лет. Но справедливы ли они — до сих пор неясно.

В 55-страничном отчете профессоров Джона Гриффина и Амина Шамса от 2018 года указывается на закономерности между ценой биткоина и выпуском Tether. Авторы предполагали, что печать необеспеченных монет Tether, которые затем обмениваются на биткоины через биржу Bitfinex, искусственно создает спрос, повышающий цены на ВТС. Это во многом спровоцировало крипторалли 2017 года

Анализ Гриффина и Шамса также показал, что USDT не был достаточно обеспечен и что компания Tether Ltd могла печатать монеты и перемещать активы, чтобы закрыть дыры в своем балансе. Tether Ltd заявила, что исследование было некорректным, так как у авторов статьи не было полного набора данных. 

Согласно другому отчету Алекса Пикарда из Research Affiliates от января 2019 года, рынком биткоина манипулируют, а среди основных инструментов влияния на цену ВТС — Tether. 

Однако есть исследования с прямо противоположными выводами. Осенью 2018 года исследователь Ванг Чун Вэй пришел к выводу, что объемы торгов USDT не влияли на движение цены биткоина и нет причинно-следственной связи между выпуском Tether и движением рынка. 

В апреле 2020 года академическое исследование Ричарда Лайонса и Ганеша Вишванатх-Натраджа также не обнаружило систематических свидетельств того, что выпуск стейблкоинов влияет на цену ВТС и эмиссия USDT коррелирует с ценой биткоина.

Судебные разбирательства Tether Ltd 

Но одними исследованиями дело не ограничилось. Против Tether ведется несколько судебных разбирательств, в которых, помимо прочего, компания обвиняется в манипулировании рынком. 

В январе 2018 года Комиссия по торговле товарными фьючерсами США (CFTC) потребовала от Tether Ltd и биржи Bitfinex предоставить подтверждения обеспечения выпущенных стейблкоинов USDT реальными долларами. 

Tether Ltd и биржа Bitfinex принадлежат одной компании — iFinex Inc. У Bitfinex есть доля в управлении Tether Ltd. В апреле 2019 года власти США обвинили площадку в использовании резервов Tether для покрытия убытков на $850 млн в пользу платежного процессора Crypto Capital.

В октябре того же года инвесторы подали против iFinex коллективный иск на $1.4 трлн, где обвинили компанию в манипулировании рынком в 2017 – 2018 гг с помощью масштабной памп и дамп схемы, согласно которой: 

  • Контроль ответчиков над эмиссиями USDT позволил им координировать покупки и продажи стейблкоина с ростом и падением цен на биткоин. 
  • Когда цена на ВТС падала, обвиняемые печатали USDT и искусственно повышали цену биткоина.
  • А затем конвертировали стейблкоин в доллары США, чтобы пополнить резервы Tether. 

Истцы также обвинили ответчиков в манипулировании рынком деривативов биткоина, включая фьючерсы на BTC, торгуемые на Чикагской товарной бирже (CME). Летом 2020 года в иск были добавлены обвинения против Bittrex и криптобиржи Poloniex, которые якобы участвовали в манипулировании. 

Разбирательства до сих пор не завершены. Во многом это обусловлено тем, что Bitfinex слишком долго собирает необходимые для суда документы. К 20 января Tether Ltd и Bitfinex уже подготовили более 2.5 миллионов страниц документации в ответ на запросы Нью-Йоркской прокуратуры и планируют собрать еще больше. iFinex рассчитывает завершить передачу документов в офис Генерального прокурора Нью-Йорка в течение ближайших 30 дней. Обе компании утверждают, что USDT полностью обеспечен их резервами. 

За что еще критикуют Tether 

Критики Tether Ltd обвиняют компанию не только в манипулировании рынком, но и в непрозрачности, отсутствии обязательств перед пользователями и отказе проходить независимый аудит. 

Tether Limited работает в юрисдикции Британских Виргинских островов, но на сайте компании сказано, что ее офис находится в Гонконге (адрес не указан). В документах подчеркнуто, что Tether Ltd не гарантирует цену и обеспечение USDT, не обязана обменивать стейблкоины на доллары и может отказаться от обслуживания пользователей, которые нарушили пользовательское соглашение. То есть если компания обанкротится, держатели стейблкоина не получат назад своих денег. 

Сейчас Tether Ltd выпустила USDT на сумму около $27.8 млрд. Но до сих пор нет публичного аудита наличия полноценного резерва. При этом другие долларовые стейблкоины, тот же USDC, регулярно подтверждают свои резервы у нескольких аудиторов сразу. 

В начале января главный юрист Bitfinex Стюарт Хогнер и технический директор Tether Ltd Паоло Ардойно появились в подкасте Питера Маккормака «Что сделал биткоин». Хогнер отметил, что «повышенная прозрачность» — один из приоритетов для Tether Ltd на 2021 год. Также он отметил, что «каждый USDT на 100% обеспечен нашими резервами», добавив, что «никогда не было ни одного случая, чтобы Tether Ltd не могла бы выкупить стейблкоин». Также он заявил, что ранее, например, весной 2020 года, 74% USDT было обеспечено фиатными и криптовалютными средствами компании, а остальные 26% — заемными долларами. Сейчас доля заемных средств в долларовых резервах компании всего 2.5%. Хогнер также отметил, что компания не намерена проводить независимый аудит. 

Такой принципиальный отказ от аудита Tether Ltd объясняет желанием сохранить анонимность своих пользователей. Но нам такое объяснение не кажется убедительным. Компания могла бы разом развеять все сомнения в своей добросовестности и опровергнуть обвинения в печати монет из воздуха, но она этого не делает. 

Опасно ли доминирование USDT на рынке

Доминирование USDT действительно несет значительные риски для крипторынка. 

Стейблкоин от Tether — самый популярный способ торговли биткоинами. Но его капитализация составляет всего 4% от капитализации биткоина. Очевидно, что это не может значительно отразиться на цене биткоина. Но на деле все сложнее.

Tether и USDT — важная часть инфраструктуры крипторынка. Стейблкоин помогает обеспечивать ликвидность и может использоваться для облегчения транзакций между различными цифровыми монетами и токенами. В мире крипторынка USDT, по сути, действует как цифровой доллар. 

Если суд наложит на Tether Ltd крупный штраф, это отразится не только на компании и USDT, но и на биржах, связанных с ним, ценах монет и уровне доверия к рынку. Такие биржи, как Binance, Huobi или Poloniex, которые держат больше всех USDT, могут потерять много денег и заметно подпортить себе репутацию. 

Пока нельзя достоверно сказать, манипулировал ли Tether Ltd биткоином или нет. Предоставим это суду. Но до тех пор, пока компания не предоставит доказательств наличия достаточного количества резервов, сомнения в ее чистоплотности останутся. 

Однако хорошие новости заключаются в том, что криптосообщество и рынок продолжают верить в Tether. Более того, они не заинтересованы в крахе стейблкоина — поэтому на его популярности обвинения и иски никак не отражаются.